Karen Paulina Biswell

On the left, Jua and on the right. Borobisca. From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell

April’s featured photographer is Karen Paulina Biswell

Karen Paulina Biswell was born in 1983 to Colombian parents who emigrated to Paris to escape the extreme political violence of the early 90’s. Biswell’s varied oeuvre, which consistently defies definition, explores subjects based on vulnerability, morality and human fate.

She is committed to capturing the lesser-known aspects of contemporary life, the invisible and defiant elements of society, taking a deep interest in the extreme states and depths of the human mind and experience.

She is currently working on a project centred around the subject of femininity, entitled Ellas, which allows her to use her artistic originality to explore the various aspects of desire, prohibition, nature and female sexuality.

NAMA BU

Nama Bu, in native Embera means, We Exist, and reveals a collaboration with the Native American Embera Chamis community. This is an intensely personal voyage that explores themes revolving around personal and collective identity against a backdrop of extreme beauty and violence in Colombia.

NAMA BU explores different aspects of the artist’s relationship with this unknown world. From voyer to hostages, we are then allowed in their cosmic vision, from fascination at first to misunderstanding, and finally to what can only be called a true revelation.

The indigenous groups that line the streets of central Bogota are in some way a living memory. We acknowledge their existence as a symbol of heritage, however there is a fractured relationship between this consolation of memory and of the contemporary circumstance they have come to assume. ©Karen Paulina Biswell
From the series, NAMA BU ©Karen Paulina Biswell
Jagua. From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell.
From the series, NAMA BU. © Karen Paulina Biswell.
Jaí.From the series, NAMA BU. © Karen Paulina Biswell.
From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell
Jaibaná. From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell
Ambá Také. From the series, NAMA BU. © Karen Paulina Biswell
From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell
Kakawa. From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell
From the series, NAMA BU. © Karen Paulina Biswell
Moinokitua. From the series, NAMA BU. © Karen Paulina Biswell
The indigenous groups that line the streets of central Bogota are in some way a living memory. We acknowledge their existence as a symbol of heritage, however there is a fractured relationship between this consolation of memory and of the contemporary circumstance they have come to assume. Today, three generations of indigenous Indians live in the large cities. My experience with these communities, and the work that followed, is evidence of an enforced cultural fusion, however one that has become appropriated and naturalised with time.
Nama Bú. From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell.
Umáda
Umáda. From the series, NAMA BU. ©Karen Paulina Biswell

Interview with Karen Paulina Biswell

Foto Féminas: Why do you choose to explore your life through photography?

Karen Paulina Biswell: I am really exploring the lives of others through my own experiences. Just like an author or film director who explores different characters would, because they feel an affinity towards them. I find that most of the ‘characters’ I work with are outsiders or outcasts who have a lot of self-confidence and assume their identity without also judging others. The purity that comes from flawed characters fascinates me. Just like the jesters in the paintings of Velazquez, the ‘freaks’, were the only ones who could get away with speaking the truth. I believe this also comes through in the portrayal of my ‘characters’ who are often the natives, prostitutes and people in generally vulnerable situations.

FF: Regarding the previous question. Do you think that being born in Aruba and growing up between Paris and Bogota influenced your level of curiosity in exploring the world?

KPB: I prefer to avoid a linear biographical story and place myself within my current context. I did not control where I was born, where I was raised, but I definitely responded to it and still do so. The questions put forth by Gauguin such as, “who are we?”, “where do we come from” and “where are we going” are relevant to my life. I am addressing these questions through my work though I don’t have all the answers. I create a silent space, a mirror, allowing these questions to be explored by the audience or the viewer.

FF: I see from a large section of your work that you have an interest in portraying femininity in different cultures and practices. Could you explain to us a little about how you investigate what appears to be a visual study of women?

KPB: I am attracted to the willingness expressed by certain women in regards to their own bodies and their varied and complex natures. This mysteriousness is what I am interested in, their power and its manifestation.

To see more of Karen Paulina Biswell’s projects, here.


La fotógrafa del mes de Abril es Karen Paulina Biswell

Karen Paulina Biswell nació en 1983 de padres Colombianos, quienes emigraron a París huyendo de la extrema represión política durante principios de los años noventa. Su variada obra, que constantemente desafía una definición, se centra en los temas de moralidad, vulnerabilidad y destino humano. Biswell está comprometida a capturar los aspectos más desconocidos de la vida contemporánea, los elementos invisibles y desafiantes de la sociedad, tomando un profundo interés en los estados extremos y las profundidades de la mente y experiencia humana. Actualmente se centra en la cuestión de la feminidad, titulado, Ellas, donde investiga y enfoca su originalidad artística en los diferentes aspectos del deseo, la prohibición, la naturaleza y la sexualidad femenina.

NAMA BU

Nama Bu, que en la lengua Embera significa Existimos, revela una colaboración con la comunidad nativa de Embera Chamis, un viaje muy personal con temas que giran entorno a la identidad personal y colectiva en contraste con un entorno de extrema belleza y violencia en Colombia.

NAMA BU explora los diferentes aspectos de la relación entre el artista y este mundo desconocido. Desde el “voyeur” hasta el rehén se nos permite ver una visión cómica, inicialmente desde la fascinación hasta el malentendido, hasta lo que finalmente podemos llamar una revelación verdadera.

Foto Féminas: ¿por qué buscas explorar tu vida a través de la fotografía?

Karen Paulina Biswell: Realmente estoy explorando la vida de otras personas a través de mi propia experiencia personal. Es como un autor o director cinematográfico que explora diferentes personajes porque siente una especial afinidad hacia ellos. Encuentro que la mayoría de los personajes con los que trabajo son personas marginadas o gente de afuera, quienes tienen mucha confianza en ellos mismos y asumen su identidad sin juzgar a otras personas. Esta pureza es lo que me fascina.

Como los bufones en las pinturas de Velázquez, “los freaks” eran las únicas personas que podían decir la verdad sin problemas. Creo que se puede ver este atributo también en mis personajes, en los nativos, las prostitutas y, en general, la gente en situaciones de vulnerabilidad.

FF: En conexión con la pregunta anterior. Crees que el hecho de que naciste en Aruba y creciste entre Paris y Bogotá influenció tu nivel de curiosidad en explorar el mundo?

KPB: Preferiría evitar un esquema biográfico lineal y centrarme en el contexto temporal actual. No controlé donde nací, donde me crié, pero seguramente reaccionaba a ello y aún lo hago. Las preguntas que Gauguin propuso “quienes somos?” “de donde venimos?” y “a donde vamos?” todavía afectan a lo que hago en vida. No tengo todas las respuestas pero estoy enfocándolas a través de mi trabajo. Creo un espacio silencioso, un espejo, permitiendo a la audiencia y los espectadores interactuar con esas preguntas.

FF: A lo largo de tu trabajo puedo ver que tienes un interés en retratar la feminidad en diferentes prácticas y culturas. Podrías explicarnos un poco que investigas en lo que pareciera ser un estudio visual de las mujeres.

KPB: Me atrae la generosidad que expresan las mujeres con respecto a sus propios cuerpos, así como la multiplicidad y complejidad de su naturaleza. Este misterio es lo que me interesa, su poder y su manifestación.

Para ver más los trabajos de Karen Paulina Biswell, aquí.

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